L’exposition Imagine Japan ouvrira ses portes le 19 juin prochain au Musée d'ethnographie de Neuchâtel (MEN). La partie introductive de cette exposition conçue par le MEN a été inaugurée à la date emblématique du 6 février 2014, commémoration officielle des 150 ans du traité d’amitié et de commerce entre la Suisse et le Japon.

Dans cet espace sont présentées des montres de poche importées au Japon par François Perregaux, protagoniste des premiers pas, au milieu du XIXe siècle, de l’horlogerie suisse au Pays du Soleil Levant et qui snt la propriété du Musée Girard-Perregaux. La cérémonie commémorative s’est déroulée en présence de nombreuses personnalités officielles dont S.E. Georges Martin, Secrétaire d’Etat adjoint au Département Fédéral des Affaires Etrangères et M. Yukihiro Nikaido, Ministre et Chargé d’affaires a.i.

 

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Montre de poche signée Girard-Perregaux, vers 1865, importée au Japon par François Perregaux (Collection Musée Girard-Perregaux) © Girard-Perregaux

 

Toujours dans le cadre de ce 150e anniversaire, Girard-Perregaux présente simultanément à Tokyo d’autres montres ayant connu la même destinée, lors de l’exposition The Mastery of Time, organisée par la Fondation de la Haute Horlogerie (FHH) dont elle est marque partenaire.

 

Un peu d'histoire...
Le 6 février 1864 était signé, dans le temple de Choji à Edo (Tokyo), un traité d’amitié et de commerce entre la Suisse et le Japon. Cet accord bilatéral va permettre aux horlogers suisses d’exporter officiellement leurs produits sur le marché nippon. L'artisan de ce traité fut Aimé Humbert: le Chaux-de-Fonnier,  « envoyé extraordinaire et ministre plénipotentiaire de la Confédération suisse au Japon », doit patienter près d’une année avant que les autorités japonaises acceptent d’entrer en matière. Il met à profit ces mois d’attente pour visiter le pays, recueillir des témoignages, des dessins, estampes et photographies qui vont constituer la documentation de base du livre qu’il projette de publier sur le Japon. Il fut accueilli au Japon par un des plus anciens résidents de la communauté francophone au Japon: l’horloger François Perregaux.

Né en 1834 dans une famille d’importants négociants horlogers du Locle, frère de Marie Perregaux - qui fonda avec son époux Constant Girard la Maison Girard-Perregaux - François Perregaux s’embarque en 1859 pour l’Asie. Mandaté par l’Union Horlogère pour la fondation d’un comptoir d’exportation, il se fixe dès 1860 à Yokohama, devenant ainsi le premier négociant horloger suisse établi au Pays du Soleil Levant. En 1865, le Loclois fonde à Yokohama la société F. Perregaux & Co et sera, jusqu’à son décès en 1877, l’agent officiel de Girard-Perregaux.

 

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Aimé Humbert © BPUN

 

François Perregaux et Aimé Humbert ont entretenu une longue correspondance. Le diplomate prie l’horloger de le tenir au courant des affaires de l’archipel. Travaillant à la rédaction de son ouvrage sur le Japon, il lui demande de lui transmettre tout élément oral, histoire, légende, etc. pouvant compléter ceux collectés sur place. "Le Japon Illustré" paraîtra en 1870, publié en deux volumes par la maison Hachette, à Paris.