Le Japon est un pays de contrastes :  la beauté époustouflante de ses campagnes et le gigantisme de Tokyo et d’autres cités ;  la foule incroyable dans les stations de métro et la quiétude des temples;  les traditions culturelles japonaises, comme la cérémonie du thé, les arts martiaux, les sources d’eau chaude,  et les centres commerciaux à l’occidental de Ginza….

Un autre contraste est le succès de Seiko comme manufacture de montres à quartz et ses impressionnantes compétences en matière d’horlogerie mécanique. Cela ne saute pas aux yeux,  mais après avoir visité les ateliers Seiko au Japon, j’en suis revenu avec une nouvelle appréciation du savoir-faire de la marque ainsi qu’une meilleure compréhension de sa ligne de conduite.

Histoire mécanique
Seiko produit de l’horlogerie mécanique depuis sa fondation en 1881. Même lorsqu’elle développait la technologie du quartz,  qui chamboula le monde horloger et faillit tuer l’industrie horlogère mécanique suisse, la marque continua de se concentrer sur les mouvement mécaniques.

A ses débuts, lorsque Seiko produisait ses premières pendules et montres, tout était mécanique.  La marque acquit rapidement une réputation de fiabilité et de précision. Comme il n’y a pas de tradition de petits ateliers au Japon, Seiko ne pouvait pas compter sur un réseau de fournisseurs de composants, comme en Suisse.  Elle devait donc tout fabriquer elle-même, en interne.

Résultat : Seiko est une des seules entreprises verticalement intégrées du monde horloger. Elle produit absolument tous les composants de ses montres mécaniques. « Nous fabriquons tout en interne », confirme Shinji Hattori, président et CEO de Seiko Watch Corporation : « les spiraux-balanciers, les ressorts de barillet, et tous les petits composants – et même l’huile de lubrification pour les montres.»

 

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Ateliers horlogers Shizuku-ishi. © WorldTempus / Keith Strandberg

Les usines de Seiko sont impressionnantes avec leurs grandes machines dernier cri dédiées à l’usinage de précision de milliers de pièces. Les ateliers d’horlogerie ne le sont pas moins, avec leurs rangées d’horlogers assemblant et réglant les montres.

Grand Seiko
Grand Seiko est la marque de luxe de Seiko, désormais disponible aussi en dehors du Japon.  Assemblées à la main dans les ateliers Grand Seiko,  les montres se caractérisent par leur style très traditionnel et la grande attention portée aux détails des finitions et à la précision.
La collection Grand Seiko remporte un grand succès au Japon où elle entre en concurrence avec les plus grandes marques suisses. A l’étranger, le challenge est plus dur, mais la tradition horlogère japonaise s’implante progressivement.

 

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Grand Seiko Hi-Beat 36000. © Seiko

Spring Drive
Le mouvement Spring Drive a été lancé en 1998 après 28 ans de développement. Sa spécificité réside dans l’absence totale d’échappement. Spring Drive combine un mouvement mécanique de haute qualité avec un régulateur électromagnétique, appelé Régulateur Tri-Synchro. Celui-ci contrôle le déroulement du spiral en utilisant la précision du quartz et en l’intégrant dans la magie des garde-temps mécaniques.  En l’absence d’échappement, l’aiguille des secondes, motorisée par le mouvement Spring Drive, parcourt le cadran sans à-coup.
De nombreux modèles Spring Drive existent, notamment une Sonnerie, dans la collection Credor.

 

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Credor Spring Drive Sonnerie. © WorldTempus / Keith Strandberg

Credor
Credor est la ligne haut de gamme de Seiko, et ses modèles ne sont disponibles que principalement au Japon. C’est par cette collection que la Maison expose ses compétences, au travers de montres à sonnerie et de grandes complications. J’ai eu l’occasion de rencontrer un de ses horlogers et de constater que son approche de l’horlogerie n’est pas différente de celle d’un horloger de haut niveau oeuvrant pour une manufacture suisse. De fait, son petit atelier aurait très bien pu se trouver en Suisse, avec ses outils faits main,  son établi du plus pur style suisse, et son atmosphère calme et paisible nécessaire pour une concentration totale.

L'avenir
Seiko est une entreprise au succès phénoménal qui ne reçoit pas l’attention qu’elle mérite sur la scène internationale. Elle peut se targuer d’une longue tradition horlogère et ses produits respectent des standards de très haute qualité.  En se concentrant sur la qualité et sur la tradition horlogère, Seiko travaille dans le bon sens.


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